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Une super-puce au chevet de Digital Equipement

Par L'Economiste | Edition N°:64 Le 28/01/1993 | Partager

Digital Equipement annonce le lancement au Maroc d'une toute nouvelle génération de systèmes Risc 64 bits. Cette gamme est notamment associée au microprocesseur le plus rapide du monde.

Si son dernier exercice, avec une perte de plus de 800 millions de dollars, laisse un goût amer aux actionnaires de Digital Equipement, le lancement de ses systèmes RISC 64 bits associés à son microprocesseur chip Risc 21064, plus connu sous le nom de code d'Alpha, semble annoncer le retour à la profitabilité du constructeur américain.

En effet, cette "super-puce", avant même sa diffusion officielle, a d'ores et déjà été adoptée par plusieurs constructeurs. Olivetti, le célèbre fabricant de PC, intègre ainsi la technologie Alpha sur ses nouveaux appareils. Une option somme toute "normale" pour les professionnels, puisque Digital possède 5% du capital du constructeur. Mais, lorsque Cray Research, le premier spécialiste mondial des super calculateurs décide d'utiliser l'Alfa pour bâtir de nouvelles machines capables d'effectuer 100 milliards d'opérations à la seconde, la performance ne peut plus laisser indifférent.

D'ailleurs, conquis par les capacités de la "trouvaille" de Digital Equipement, plus de mille développeurs de logiciels se sont engagés à étendre leur offre aux plates formes Alpha, Microsoft le premier.

La raison principale de cet engouement est simple: A lui seul, ce processeur, qualifié du plus rapide du monde, présente, avec 64 bits, une capacité de traitement 4 milliards de fois supérieure à celle d'un 32 bits...."Et ce pour le même prix ", affirme Jean-Claude Vallet, Directeur Général de l'antenne de Digital Equipement au Maroc où la firme est présente depuis un peu plus d'un an et demi. Mais, et surtout, la puissance de l'Alpha présente la caractéristique de ne pas être limitée par la technologie du matériel. Elle lui permet donc de constituer le coeur de micro-ordinateurs, voire d'ordinateurs de poche. En clair, Alpha serait susceptible d'étendre les applications de ces outils au multimédia, à l'imagerie, la traduction simultanée, la reconnaissance de parole....ou "plus simplement" de faire bénéficier l'utilisateur d'un PC de toute la puissance d'un supercalculateur.

"De plus", explique Jean-Claude Vallet, "l 'architecture Alpha ne rompt pas définitivement avec le passé, mais l'intègre. Ainsi, elle est compatible avec les systèmes Vax, Open VMS et Mips/ultrix...comme elle est ouverte aux normes et standards du marché tant dans le domaine de l'exploitation, des réseaux, que de l'accès aux bases de données ou des langages et des environnements. L'architecture construite sur Alpha peut donc recevoir toutes les applications actuelles et futures sans considération sur l 'origine des matériels qui les ont portées, pourvu qu'ils soient conformes aux grandes normes en vogue ".

Outre ce satisfecit technique, l'arrivée sur le marché de l'Alpha et le lancement de la première gamme 64 Risc de Digital Equipement devraient permettre au constructeur d'effacer le souvenir de l'un de ses plus mauvais exercices. En effet, si la capacité de l'opérateur à engager cette révolution technologique essentielle dans un contexte de crise joue en sa faveur, Digital Equipement n'a pas non plus hésité à consentir de lourds sacrifices pour sa survie. Le coût de sa restructuration engagée en 1992 est estimé à 1,5 milliard de Dollars auxquels s'ajoutent 485 millions de Dollars de provisions visant "à couvrir certains changements comptables".

Christian MEAR

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